SM sa môže rozvinúť u kohokoľvek a je najbežnejším ochorením CNS u dospelých v mladšom veku. Odhaduje sa, že SM postihuje viac ako 2 milióny ľudí vo svete. Riziko získania tejto choroby je v bežnej populácii 1 : 1000, pričom narastá na 20 až 40 :1000 v prípade výskytu SM u blízkeho príbuzného, napr. rodičov, sestry či brata.

SM sa vyskytuje trikrát viac u žien a prvé príznaky sa zvyčajne dajú postrehnúť medzi 18. a 45. rokom veku.

To, kde ľudia žijú, tiež ovplyvňuje riziko výskytu SM. SM je bežná v severnej Európe, zriedkavá v  Afrike alebo Strednej Amerike a skoro neznáma v Číne.